Los trabajos de construcción de dos reactores nucleares en Carolina del Sur han sido detenidos debido a los excesos de costos. Las primeras nuevas plantas estadounidenses que se construyeron en dos décadas fueron víctimas de la bancarrota de Westinghouse a principios de este año.

La junta directiva de la estadounidense Santee Cooper dijo el lunes que había decidido poner fin a la construcción de dos nuevos reactores en Carolina del Sur para ahorrar a sus clientes un adicional de 8.000 millones de dólares más 3.400 millones de dólares en intereses que aún tendrían que gastarse en el proyecto.

La compañía posee una participación del 45 por ciento del proyecto cuyo costo inicial se situó en alrededor de $11.5 mil millones. Sin embargo, los excesos de costos se duplicaron debido a los retrasos en la construcción y los requisitos de seguridad. Bajo la resolución aprobada de Santee Cooper, todo el trabajo terminará en el plazo de seis meses. Con qué rapidez en ese plazo los trabajadores en el sitio perderán sus trabajos es incierto.

Los segundos propietarios, Carolina del Sur Electric & Gas (SCE & G), también dijeron que votaron unánimemente por cesar la construcción de los dos reactores de potencia, que debían estar conectados a principios de este año, pero están cuatro años atrasados.

En una declaración, la compañía dijo: «En pocas palabras, nuestra evaluación mostró que costaría demasiado y tardaría mucho tiempo en completar la construcción en ambas unidades». Añadió que una opción para completar la construcción de un reactor habría sido factible, pero Fue eliminado después de la decisión de Santee Cooper.

Los dos reactores se suponían que serían los primeros nuevos proyectos nucleares que estarían en línea en los EE.UU. desde 1996. Su cancelación significa que sólo dos centrales nucleares están en construcción, en este caso en Georgia, mientras que hay alrededor de 100 en funcionamiento.

Los reactores se planificaron para el V.C. Summer Nuclear Station al norte de Columbia. La construcción fue lanzada en 2008 por la firma estadounidense de ingeniería eléctrica Westinghouse, que había sido adquirida en 2006 por la japonesa Toshiba. Sin embargo, Westinghouse solicitó la protección de la bancarrota en marzo, hundiendo el proyecto en duda.

Los grupos ambientalistas han pedido a los reguladores estatales que ordenen a SCE & G devolver a los clientes al menos algunos de los miles de millones que habían pagado por adelantado a través de tarifas que han aumentado anualmente desde 2009. Una ley estatal de 2007 permite a las compañías eléctricas recaudar dinero de clientes para financiar antes el proyecto de generador de energía.

La construcción representa ahora el 18 por ciento de las cuentas de electricidad de los clientes residenciales de SCE & G. Santee Cooper ha aumentado las tarifas cinco veces para pagar la escalada de costos.

La Comisión de Servicios Públicos ha fijado una audiencia sobre la solicitud del grupo ambientalista para octubre, pero no está claro si puede ordenar a la empresa reembolsar a los clientes y cuánto, porque esto requeriría pruebas de que la utilidad proporcionó a los reguladores información defectuosa. Las compañías anunciaron la semana pasada que la compañía matriz de Westinghouse, Toshiba, acordó pagar conjuntamente 2,2 mil millones de dólares, independientemente de si los reactores están terminados.

Estados Unidos es el principal productor mundial de energía nuclear, pero el sector representa menos del 10% de la producción total de energía en Estados Unidos. La energía nuclear tuvo un gran éxito con el accidente en la planta de Three Mile Island en Pennsylvania en 1979.

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