Cientos de manifestantes blancos con antorchas se enfrentaron brevemente con contraprotestadores en el campus de Charlottesville de la Universidad de Virginia el viernes, en la víspera de una manifestación planeada por miles de nacionalistas raciales blancos, dijeron medios.

Los acontecimientos destacan un debate persistente en el sur de los EEUU sobre la exhibición de la bandera confederada y de otros símbolos del lado rebelde en la guerra civil, que luchó por la mantención de la esclavitud.

Los manifestantes corearon mientras se dirigían desde el Campo Sin Nombre a través del extenso campus hasta la estatua de Thomas Jefferson de la escuela, donde fueron recibidos por la contraprotesta, dijo un afiliado a NBC News.

Ambos grupos se lanzaron golpes y se empujaron unos a otros mientras la policía llegaba para romper el enfrentamiento. Un irritante químico fue rociado en la multitud, informó NBC29.com.

Por lo menos una persona fue arrestada y varios en el plantel fueron tratados por lesiones menores, dijo el periódico Daily Progress.

«Estoy más que disgustado por esta exhibición no autorizada y despreciable de intimidación visual en un campus universitario», dijo el alcalde Mike Singer en un comunicado.

El enfrentamiento ocurrió la noche anterior a un estimado de 2,000 a 6,000 personas asistirían a una manifestación de Unite The Right (fascistas y racistas estadounidenses) para protestar por la remoción de la estatua del general confederado Robert E. Lee de un parque público el sábado.

El gobernador de Virginia Terry McAuliffe ha dicho que grupos extremistas han amenazado con atacar a los participantes de la manifestación, para expresar su oposición a la remoción de la estatua.

La Guardia Nacional está en espera, con la Policía Estatal de Virginia coordinando la seguridad en la ciudad de 45.000 habitantes, dijo el gobernador en un comunicado.

«Quiero instar a mis compañeros de Virginia, que pueden considerar unirse, ya sea en apoyo o en oposición a la manifestación planeada, para hacer planes alternativos», dijo McAuliffe.

La manifestación también tuvo como objetivo protestar contra la decisión de Charlottesville de renombrar el centro de Lee Park, ahora llamado Emancipation Park, además de la remoción de la estatua.

Los partidarios llaman a tales estatuas racialmente insensibles, mientras que los opositores dicen que los símbolos confederados honran la herencia del surl, y los llamamientos para quitarlos reflejan la «corrección política vacía». Lee era un símbolo de la gente blanca amenazada por la inmigración y la «limpieza étnica», dijo el jueves el organizador de la manifestación y periodista independiente Jason Kessler en una entrevista con la radio WHLM de Pensilvania.

Funcionarios de la ciudad habían planeado trasladar el evento a un parque más grande más allá del centro de la ciudad, citando preocupaciones de seguridad en el Parque de Emancipación de 1 hectárea (0,4 hectárea).

Kessler demandó a la ciudad, y el viernes por la noche un tribunal federal se puso a su lado. En una publicación posterior en la red social Twitter, Kessler dijo que la manifestación se llevaría a cabo en el parque del centro.

Mimi Arbeit, un organizador de las contra-protestas planeadas, rechazó el argumento de Kessler de que el mitin era sobre la libertad de expresión.

«El fascismo funciona mediante el uso de las instituciones de una democracia hacia sus propios fines», dijo por teléfono.