El MQ-4C Triton fue desarrollado por Northrop Grumman, el principal desarrollador mundial de drones militares pesados, como una plataforma avanzada de vigilancia de largo alcance para los Estados Unidos y varios de sus aliados. El peso de la plataforma de 14,628kg coincide con el RQ-4 Global Hawk de Northrop, y lo convierte en uno de los dos vehículos aéreos no tripulados (UAV) más grandes y pesados ​​del mundo en uso militar.

Incorporando una serie de características comunes con Global Hawk, la plataforma ha sido diseñada para patrullajes de largo alcance en lugar de vigilancia e incorpora un fuselaje reforzado y ala, deshielo y sistemas de protección de iluminación y sofisticados conjuntos de sensores que permiten a la plataforma rastrear barcos a través de grandes distancias .

Comentando sobre las capacidades del MQ-4C y su utilidad potencial para el militar estadounidense Mike Mackey, el director del programa Triton UAS de Northrop Gumman, declaró: «Durante las misiones de vigilancia usando Tritón, los operadores de la Armada pueden detectar un objetivo de interés y ordenar el avión a una altitud menor para hacer una identificación positiva. La fuerza del ala permite que la aeronave descienda con seguridad, a veces a través de patrones climáticos, para completar esta maniobra «.

La Marina de los EE. UU. Tiene previsto desplegar el MQ-4C en la Base de la Fuerza Aérea de Andersen en Guam, donde supervisará el envío a través de gran parte del vasto Océano Pacífico. El largo alcance de la plataforma, la resistencia de 30 horas y la capacidad para operar a altitudes de 18,000 metros, muy por encima de los aviones comerciales y la mayoría de los aviones de combate, lo hacen ideal para esa tarea.

El despliegue se produce en un momento de crecientes tensiones entre Estados Unidos y China, y Estados Unidos ha realizado grandes esfuerzos para obtener información sobre la militarización de China de varios islotes recientemente construidos en el Mar de China Meridional, donde el Ejército Popular de Liberación de Beijing (PLA) desplegaron grandes cantidades de equipos sofisticados, incluidas defensas antiaéreas, bloqueadores y cazas avanzados de superioridad aérea. La capacidad del gran dron de vincular los datos de objetivos marítimos recopilados por sus sensores electro ópticos a los centros de datos terrestres en Guam, Hawai y en otros lugares podría convertirlo en un activo invaluable.

El capitán de la marina estadounidense Dan Mackin declaró sobre otra razón para el despliegue militar del Tritón en el Pacífico: «Una de las razones principales por las que la Marina decidió financiar Triton fue tener ese acuerdo de trabajo en equipo, para poder comunicarse de ida y vuelta entre P -8s (cazadores submarinos Poseidon) y el avión Triton. Una de las cosas que haremos es pasar información entre los dos aviones y se mejorará la conciencia situacional de la flota. Ambas aeronaves tienen la capacidad de chatear, por lo que ambas tripulaciones podrán comunicarse de ida y vuelta «.

Con el ejército de los EE. UU. Frente a las crecientes amenazas de sofisticadas capacidades antisatélite en desarrollo en China y otros posibles adversarios, que amenazan con dejar ciegas a las fuerzas estadounidenses en caso de guerra, la inducción de nuevos UAV de vigilancia y patrullaje es un medio clave para diversificar las fuentes de inteligencia. Dado que los drones estadounidenses recientemente han demostrado ser altamente vulnerables a las interferencias de las unidades rusas de guerra electrónica en Siria y Crimea, por no hablar de tener un drone sigilo RQ-170 de última generación secuestrado y aterrizado por las propias unidades de guerra electrónica de Irán en 2011, ya sean drones en todas las operaciones de supervivencia cerca de las instalaciones militares chinas y si, por lo tanto, Estados Unidos podrá contar con ellas en caso de conflicto abierto, sigue siendo incierto.

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