Canadá se negó el lunes a ceder en su defensa de los derechos humanos después de que Arabia Saudita congeló el comercio y la inversión y expulsó al embajador canadiense en represalia por el llamado de Ottawa a liberar a activistas de la sociedad civil saudita. En su primera respuesta pública a las acciones de Arabia Saudita, la Ministra de Relaciones Exteriores Chrystia Freeland dijo: «Canadá siempre defenderá los derechos humanos en Canadá y en todo el mundo, y los derechos de las mujeres son derechos humanos».

Riyadh retiró el domingo a su embajador de Canadá y le dio 24 horas al embajador canadiense para irse. El gobierno saudita también prohibió el comercio con Canadá, aunque no estaba claro si afectaría el comercio anual existente entre Arabia Saudita y Canadá de casi $ 4 mil millones y un contrato de defensa de $ 13 mil millones.

Las medidas fueron una severa reprimenda a Canadá después de que el país expresara el viernes su preocupación por el arresto de activistas en Arabia Saudita, incluido el prominente activista por los derechos de las mujeres Samar Badawi, y pidió su liberación. Riyadh dijo que eso equivalía a «una interferencia flagrante en los asuntos internos del Reino, en contra de las normas internacionales básicas y todos los protocolos internacionales».

La repentina y aguda respuesta de Arabia Saudita a las críticas muestra los límites de las reformas del príncipe heredero de Arabia Saudita, Mohammed bin Salman, de 32 años, que dirige su gobierno cotidiano. Ha lanzado una campaña de cambio social y económico, pero no ha aliviado la prohibición total del activismo político de la monarquía absoluta.

En los últimos meses, Arabia Saudita ha levantado la prohibición de conducir mujeres, pero también ha arrestado a activistas, incluidos más de una docena de activistas de alto perfil por los derechos de las mujeres. En los primeros comentarios de Washington desde que estalló la disputa, un funcionario del Departamento de Estado de Estados Unidos dijo que Estados Unidos había pedido a Riad detalles sobre la detención de activistas.

«Continuamos alentando al gobierno de Arabia Saudita a respetar el debido proceso y divulgar información sobre el estado de los casos legales», agregó el funcionario.

El lunes, el ministro de Asuntos Exteriores de Arabia Saudita, Adel al-Jubeir, criticó las llamadas de Canadá a los activistas de la sociedad civil arrestados como un puesto basado en información «engañosa».

Las movidas, llevadas a cabo por la Agencia de Prensa Saudita oficial, tomaron por sorpresa a los diplomáticos en Riyadh. Tanto los embajadores de Arabia Saudita como Canadá estaban ausentes en ese momento. El reino suspenderá los programas de intercambio educativo con Canadá y trasladará a los receptores de becas saudíes a otros países, informó el lunes el propietario de Arabia Saudita Al Arabiya.

«Sería una pena para esos estudiantes si se les priva de la oportunidad de estudiar aquí», dijo Freeland a los periodistas.

Vecinos y aliados Bahrein y los Emiratos Árabes Unidos dijeron que apoyaban a Riyadh, aunque no anunciaron medidas similares. La aerolínea estatal saudita Saudia dijo que suspendía los vuelos hacia y desde Toronto, la ciudad más grande de Canadá.

El Consejo de Cooperación del Golfo (CCG), una asociación libre de los seis países del Golfo Pérsico, la Liga Árabe y Palestina también apoyó la política saudita. Pero Qatar, que ha estado encerrado en una disputa diplomática con Arabia Saudita y otros vecinos durante más de un año, dijo en la cuenta oficial de Twitter del Ministerio de Relaciones Exteriores que la declaración del secretario general del CCG no representaba su opinión sobre la situación.

El príncipe heredero Mohammed, como heredero al trono, está en línea para convertirse en el primer rey saudita de una nueva generación después de una sucesión de seis hermanos que datan de 1953. Tiene ambiciones de diversificar la economía de las exportaciones de petróleo y aliviar algunas restricciones sociales. Pero sus reformas no incluyen cambios que liberalicen un sistema político que no permita la disidencia pública.

Amnistía Internacional dijo que la respuesta a Canadá mostró que era importante que los países occidentales no se dejaran intimidar por el silencio sobre el trato que Riyad hace a los disidentes.

«En lugar de continuar con la reforma de los derechos humanos, el gobierno de Arabia Saudita ha decidido arremeter con medidas punitivas frente a las críticas», dijo Samah Hadid, directora de campañas de Amnistía Internacional para Medio Oriente.

Riyadh tiene un récord de respuesta robusta a la crítica occidental bajo Mohammed bin Salman.

«Arabia Saudita se está disparando en el pie. Si quieres abrir tu país al mundo, no comienzas a expulsar a los embajadores ni a congelar el comercio con países como Canadá «, dijo Joost Hiltermann, director regional de programas de International Crisis Group.

El comercio saudita-canadiense consiste en gran parte de las exportaciones sauditas de petroquímicos, plásticos y otros productos. En 2014, la unidad canadiense del fabricante de armas estadounidense General Dynamics Corp ( GD.N ) ganó un contrato por valor de hasta a $ 13 mil millones para construir los vehículos industriales ligeros blindados para Arabia Saudita, en lo que dijo de Ottawa fue el triunfo más grande de fabricación avanzada de exportación en la historia de Canadá . 

«Estamos esperando que Arabia Saudita ofrezca más detalles sobre lo que pretenden hacer», dijo Freeland cuando se le preguntó sobre el trato con las armas.

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