Las nuevas promesas hechas el lunes por el líder norcoreano Kim Jong Un para frenar su programa de armas nucleares podrían haber abierto la puerta a nuevas conversaciones con Washington, pero ¿qué impacto tendrán en el arsenal nuclear de Corea del Norte?

En la cumbre de la semana pasada con el presidente de Corea del Sur, Moon Jae-in, Kim prometió permitir inspecciones externas en instalaciones de misiles clave, y expresó su voluntad, por primera vez, de eliminar «el complejo nuclear principal de Corea del Norte».

Si bien estos son los primeros pasos positivos, los expertos dicen que harían poco para dañar las capacidades nucleares y de misiles más grandes del país, ni demostrar si Kim se toma en serio el abandono de su arsenal nuclear.

El acuerdo de Kim y Moon tampoco estipula ningún plan por parte de Corea del Norte para declarar una lista de sus armas, instalaciones y materiales nucleares, o un cronograma concreto para la desnuclearización.

Con el secretario de Estado de EE. UU. Mike Pompeo esperando reunirse con su homólogo norcoreano Ri Yong Ho para reiniciar las conversaciones nucleares esta semana en el marco de la Asamblea General de la ONU, aquí hay un resumen de las capacidades nucleares y misilísticas de Pyongyang en juego.

En la declaración conjunta, el Norte expresó su disposición a «desmantelar permanentemente» el complejo nuclear de Yongbyon si Estados Unidos toma las medidas correspondientes. Moon dijo que esto incluiría una declaración de un final oficial de la Guerra de Corea de 1950-53.

Un extenso complejo ubicado a unos 100 km (60 millas) al norte de la capital, Yongbyon es la principal instalación nuclear del país y el lugar de nacimiento de sus programas nucleares.

Construido a fines de la década de 1950 con ayuda soviética, alberga al menos tres reactores, materiales fisionables, plantas de procesamiento de combustible y una multitud de laboratorios de investigación, según la Nuclear Threat Initiative (NTI), un grupo de expertos con sede en Washington.

Un reactor operacional de cinco megavatios produce plutonio apto para armas, mientras que también hay una instalación para producir uranio altamente enriquecido (UME), que también se usa para fabricar bombas atómicas, según los expertos.

Desmantelar Yongbyon ralentizaría la producción de material fisible, pero no reduciría la reserva actual de plutonio y UME, ni las sospechas claras de otros sitios secretos de producción, dice Joshua Pollack, un experto en misiles de Corea del Norte en el Instituto Middlebury de Estudios Internacionales en California.

«Yongbyon es donde toda la producción de plutonio de Corea del Norte ha tenido lugar, por lo que este paso efectivamente limitaría sus reservas de plutonio», dijo Pollack.

«Desafortunadamente, ni reduciría su reserva actual de plutonio ni abordaría la producción de uranio altamente enriquecido, que la mayoría de los expertos creen que ocurre tanto en Yongbyon como en uno o más sitios».

Corea del Norte ha negado la existencia de otros sitios secretos, pero informes de medios estadounidenses, que citan fuentes de inteligencia, dijeron que en los últimos meses el Norte ha estado operando al menos una instalación encubierta de enriquecimiento de uranio en las afueras de Pyongyang, conocido como el sitio de enriquecimiento de Kangson.

«Pero sigue siendo valioso poder cerrar de manera verificable las instalaciones conocidas con un mecanismo negociado para inspeccionar los sitios sospechosos», dijo Jenny Town, editora gerente del proyecto 38 North del Stimson Center, con sede en Washington, que proporciona análisis de imágenes satelitales del Instalaciones de armas del Norte.

Corea del Norte también dijo que «desmantelará permanentemente» su sitio de prueba de motores de misiles y plataforma de lanzamiento en la ciudad noroccidental de Tongchang-ri en presencia de expertos de «países preocupados».

También conocida como la estación de lanzamiento del satélite Sohae, este sitio ha sido el sitio principal del país para el lanzamiento de cohetes desde 2012. Es el lugar donde el año pasado el Norte lanzó misiles balísticos intercontinentales (ICBM) diseñados para llegar a la parte continental de los EE. UU.

La instalación consiste en un edificio de ensamblaje de misiles, una plataforma de lanzamiento con una plataforma de lanzamiento móvil y pórtico, almacenamiento de combustible y oxidante, un banco de prueba de cohetes y un puesto de instrumentación, según NTI.

En julio, después de la cumbre de Singapur entre Kim y Trump, las imágenes de satélite indicaron que el Norte había comenzado a desmantelar el sitio de pruebas de motores en Tongchang-ri, pero sin permitir el acceso de personas externas para la verificación.

Si bien ha servido como un centro de prueba clave para motores de combustible líquido diseñados para misiles de largo alcance y jugó un papel importante en el desarrollo de ICBM del país, la importancia de Sohae puede estar disminuyendo, dicen los expertos. Pyongyang, después de haber declarado su último ICBM completo en noviembre, ha pedido que comience la producción en masa.

El Norte también se ha estado moviendo hacia misiles de combustible sólido que pueden ser disparados desde lanzadores móviles más difíciles de detectar, haciendo que una plataforma fija sea cada vez más innecesaria. También hay al menos otra estación operativa de lanzamiento de misiles, Tonghae o Musudan-ri en el noreste, aunque no se ha utilizado desde 2009.

«Ni el sitio de prueba del motor ni la plataforma de lanzamiento serían las prioridades de los EE. UU.», Dijo Lee Ho-ryung, jefe de estudios militares de Corea del Norte en el Instituto de Análisis de Defensa de Corea en Seúl. «Tal vez un mensaje político a Estados Unidos, pero eso difícilmente dará pasos significativos hacia la desnuclearización».

Estimaciones sobre cuántas armas nucleares varían en Corea del Norte. Funcionarios de inteligencia estadounidenses lo ubicaron entre 30 y 60 cabezas nucleares, mientras que la agencia de inteligencia de Corea del Sur dijo el mes pasado que el Norte podría tener hasta 100 cabezas nucleares.

38 Norte, que estima que Corea del Norte tiene 50-60 ojivas nucleares, dijo el año pasado que el reactor operacional Yongbyon es capaz de producir alrededor de 6 kg de plutonio cada año, lo suficiente como para producir alrededor de dos bombas.

La sospecha de continuación de la producción hace que sea una tarea urgente lograr que Pyongyang congele primero la producción nuclear y de misiles, así como también convencerlo de que declare todas las instalaciones relacionadas para su verificación, según los expertos.

«Hasta dónde llegaría el Norte para divulgar sus instalaciones sería clave», dijo Kim Dae-young, analista militar del Instituto de Investigación Coreana para la Estrategia Nacional en Seúl.

«Aunque puede ser inverosímil deshacerse por completo de las capacidades nucleares, es crucial hacer que sea imposible que vuelvan a construir las bombas, incluso a través de inspecciones regulares».

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