La reciente adaptación de Rusia de su misil balístico táctico Iskander en un arma lanzada desde el aire fue una de las principales noticias y fue una de las menos tecnológicamente alcanzadas por el nuevo grupo de superarmas de Putin que supuestamente están en desarrollo.

El avión portador de esa arma, llamado ‘Kinzhal’, es el interceptor MiG-31 Foxhound. El MiG-31, que evolucionó fuera del Foxbat MiG-25, tiene la capacidad de transportar cargas pesadas a grandes alturas y a velocidades muy cercanas al mach 3. Esto lo convierte en una plataforma de lanzamiento ideal no solo para misiles balísticos destinados a atacar objetivos en la superficie de la tierra, sino también para pequeñas cargas orbitales o suborbitales, y especialmente para armas anti-satélite de ascenso directo. El 14 de septiembre de 2018, el fotógrafo de aviación ShipSash fotografió lo que parece ser un sistema de lanzamiento de este tipo en el aeropuerto Zhukovsky, en las afueras de Moscú.

Zhukovsky es una importante base de pruebas para el armamento aéreo ruso, algo muy similar a la Base de la Fuerza Aérea Edwards aquí en los Estados Unidos, aunque Zhukovsky ahora también tiene una pequeña terminal comercial. En el corazón del aeropuerto se encuentra una enorme pista que mide casi 18,000 pies de largo, la segunda pista de acceso público más grande del mundo. Esa larga pista está ahí porque el famoso Gromov Flight Institute también tiene su base en el aeródromo.

El instituto opera una amplia variedad de aeronaves con fines de prueba, desde los transportes Tu-154 a los MiG-29. Uno de estos aviones es una variante única del MiG-31, la misma que se ve transportando este gran misil en la foto de la parte superior de este artículo con el número de bort ’81 Blue ‘pintado en su costado. Este avión en particular comenzó a aparecer en fotos hace aproximadamente un año. Inicialmente, parecía un MiG-31BM regular, que es la designación asignada a los MiG-31 que la fuerza aérea rusa ha mejorado y modernizado progresivamente. El MiG-31BM se distingue fácilmente por el carenado del periscopio en el dosel de la cabina, así como por una gran antena aérea en el lado de babor inferior del fuselaje, cerca del engranaje de la nariz. También cuenta con pilones de misiles de perfil bajo en las alas, que están diseñados para transportar misiles R-73 y R-77, reemplazando el misil R-40 montado en el ala que las versiones anteriores MiG-31 solían llevar.

Sin embargo, 81 Blue pronto se convirtió en un misterio ya que tenía ciertas características externas que no estaban presentes en los MiG-31BM estándar. Carecía de pilones de misiles por completo y no tenía la antena de hoja grande. Sin embargo, sí tenía el carenado del periscopio, lo que sugiere que pasó por una modernización similar a los MiG-31BM estándar. También contaba con dos tubos de pitot con forma de cuchilla montados en la barbilla debajo de la nariz. Aunque hay algunas especulaciones, el propósito de la aeronave sigue siendo desconocido.

Después de que el presidente Putin descubriera el nuevo misil balístico Kinzhal Kh-47B transportado por el MiG-31 en marzo pasado, una nueva versión del MiG-31 utilizada para disparar el Kinzhal, primero apodada MiG-31K por los medios de comunicación y más tarde MiG-31BP por el Ministerio de Defensa ruso, fue identificado. Tenía todas las mismas características externas que el 81 Blue visto anteriormente, excepto los dos tubos de pitot montados en la barbilla. Esto sugería que 81 Blue todavía estaba involucrado con un programa diferente pero similar a Kinzhal.

Además, todos los MiG-31BPs se basan en Akhtoobinsk, que es una base aérea de prueba de vuelo en el sur de Rusia, mientras que 81 Blue tiene su base en Zhukovsky, cerca de Moscú. A lo largo de 2018, a medida que surgieron más imágenes del MiG-31BP, quedó claro que todas estaban en la misma configuración externa y todas presentaban sondas de reabastecimiento aire-aire.

Cerca de 500 MiG-31 se produjeron hasta principios de la década de 1990, de los cuales 349 eran la versión básica. Más tarde, el MiG-31DZ introdujo la capacidad de reabastecimiento de combustible aire-aire. La última y más capaz versión antes de que se detuviera la producción a principios de la década de 1990 fue MiG-31B. También contó con una sonda de repostaje. Cuando comenzó el programa de modernización del MiG-31BM, la fuerza aérea rusa actualizó sus MiG-31B por primera vez. Una vez que se actualizaron, las versiones anteriores del MiG-31 sin reabastecimiento de combustible aire-aire comenzaron a pasar por el programa de modernización. Curiosamente, los MiG-31DZs capaces de repostar aire-aire parecían omitirse. Sin embargo, una vez que el MiG-31BP salió a la luz, todos tenían sondas de reabastecimiento de combustible. Claramente, los MiG-31DZ se habían enrutado hacia el programa MiG-31BP de Kinzhal.

Las fotos de 81 Blue muestran que tiene una sonda de reabastecimiento de combustible, lo que significa que probablemente se actualizó de un MiG-31DZ y tiene un propósito similar al del MiG-31BP. Además, un segundo avión similar al 81 Azul pero con un ID ’06 Rojo ‘también fue visto en Zhukovsky casi al mismo tiempo. Tenía todas las mismas características externas que 81 Blue, pero carecía del carenado del periscopio. Sin embargo, esto podría ser un detalle trivial.

Una foto de 06 Red muestra una antena redonda convexa en el lado superior de la toma izquierda con una antena AS-77 del espacio PPA-S / V-04 y el sistema de navegación de largo alcance. Se conserva la antena A-737 direccional utilizada por el sistema GLONASS, característica de los MiG-31BM actualizados. La antena convexa también está presente en el 81 azul. Por lo tanto, puede haber dos ejemplos de esta variante única de Foxhound destinada al mismo proyecto.

Según información no oficial, el Mikoyan OKB ha estado trabajando en dos versiones del MiG-31 conocido internamente como ‘artículo 06’ y ‘artículo 08’. El artículo 08 supuestamente era el portador del ya conocido misil Kinzhal, y el artículo 06 era una nueva versión del interceptor, con un propósito completamente diferente, como potencialmente llevar un arma anti-satélite o un sistema de lanzamiento espacial. Contaría con un nuevo sistema de navegación inercial, un radar, una suite de guerra electrónica y los puntos de suspensión debajo del fuselaje se han reelaborado con la expectativa del peso del nuevo cohete.

Esta no sería la primera vez que se utiliza el MiG-31 en un proyecto anti-satélite. Hace más de 30 años, en enero de 1987, el MiG-31D («artículo 07»), que era el portador del misil anti-satélite 79M6, realizó su primer vuelo. El avión y los misiles eran elementos del sistema ‘Kontakt’ 30P6 de armas anti-satélite. El cohete fue desarrollado por KB Vympel. El proyecto fue en gran parte una respuesta al propio sistema de misiles anti-satélites de ascenso directo por aire de los Estados Unidos, el ASM-135, que usaba un F-15 modificado llamado Celestial Eagle como plataforma de lanzamiento. El arma fue probada con éxito en 1985.

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