La cuestión estratégica clave en el este de Asia es el ascenso del poder chino. Algunos analistas creen que China buscará una forma de hegemonía en el este de Asia que llevará al conflicto. A diferencia de Europa, Asia oriental nunca llegó a un acuerdo con la década de 1930, y las divisiones de la Guerra Fría posteriormente limitaron la reconciliación.

Ahora, el presidente de Estados Unidos, Donald Trump, ha iniciado una guerra comercial con China y negociaciones con Japón que apuntan al superávit comercial de Japón con Estados Unidos. Si bien el reciente anuncio de conversaciones bilaterales pospone la amenaza de Trump de los aranceles automáticos contra Japón, los críticos temen que Trump pueda acercar a Japón a China, cuyo presidente, Xi Jinping, tiene previsto celebrar una cumbre con el primer ministro Shinzo Abe a fines de este mes.

El equilibrio de poder entre Japón y China ha cambiado notablemente en las últimas décadas. En 2010, el PIB de China superó al de Japón, medido en dólares (aunque se mantiene muy por detrás de Japón en términos per cápita). Es difícil recordar que hace poco más de dos décadas, muchos estadounidenses temían ser superados por Japón, no por China. Los libros predijeron un bloque del Pacífico liderado por japoneses que excluiría a los EE. UU., E incluso una eventual guerra con Japón. En cambio, durante la administración del presidente Bill Clinton, EE. UU. Reafirmó su alianza de seguridad con Japón al mismo tiempo que aceptó el ascenso de China y apoyó su admisión en la Organización Mundial de Comercio.

A principios de la década de 1990, muchos observadores creían que la alianza entre Estados Unidos y Japón se descartaría como una reliquia de la Guerra Fría. Las tensiones comerciales fueron altas. El senador Paul Tsongas hizo campaña para presidente en 1992 con el lema: «La guerra fría terminó y Japón ganó». La administración Clinton comenzó con ataques a Japón, pero luego de un proceso de negociación de dos años, Clinton y el entonces primer ministro Ryutaro Hashimoto emitió una declaración en 1996 que proclamaba que la alianza era la base de la estabilidad para el Asia Oriental posterior a la Guerra Fría.

Sin embargo, había un nivel de malestar más profundo y, aunque rara vez se expresaba abiertamente, se relacionaba con la preocupación de los japoneses de que sería marginada cuando Estados Unidos se volviera hacia China. Cuando participé en la negociación de la reafirmación de la alianza a mediados de la década de 1990, mis homólogos japoneses, sentados en una mesa adornada con banderas nacionales, rara vez discutían formalmente sobre China. Pero más tarde, tomando más copas, se preguntarían si Estados Unidos cambiaría su enfoque de Japón a China a medida que esta última se fortalecía.

Tales inquietudes no son sorprendentes: cuando las capacidades de defensa de dos aliados no son simétricas, la parte más dependiente está obligada a preocuparse más por la asociación. A lo largo de los años, algunos japoneses han argumentado que Japón debería convertirse en un país «normal» con una mayor cantidad de capacidades militares. Algunos expertos incluso han sugerido que Japón elimine algunos de sus principios antinucleares y desarrolle armas nucleares. Pero tales medidas plantearían más problemas de los que resolverían. Incluso si Japón tomara medidas para convertirse en un país «normal» (cualquiera que sea el término que implique), no sería igual al poder de Estados Unidos o China.

Hoy en día, Japón tiene un nuevo conjunto de preocupaciones sobre el abandono estadounidense. La orientación y las políticas proteccionistas de «América Primero» de Trump representan un nuevo riesgo para la alianza. La retirada de Trump de la Asociación Transpacífica fue un golpe para Japón. Mientras que Abe ha jugado hábilmente con el ego de Trump para desviar el conflicto, las diferencias agudas permanecen. La imposición por la administración de Trump de las tarifas de acero y aluminio por motivos de seguridad nacional sorprendió a Abe y ha provocado inquietud en Japón.

El gobierno de Trump también sugirió que los aliados de EE. UU. En Asia deberían hacer más para defenderse y cuestionaron abiertamente el valor de las fuerzas estadounidenses desplegadas hacia adelante. Algunos analistas se preguntan si las acciones de Trump obligarán a Japón a cubrir sus apuestas y su ventaja hacia China.Pero eso es poco probable en esta etapa. Si bien estas opciones pueden ser exploradas, seguirán siendo limitadas, dadas las preocupaciones japonesas sobre la dominación china. La alianza estadounidense sigue siendo la mejor opción, a menos que Trump vaya mucho más lejos.

Hasta ahora, la alianza sigue siendo notablemente fuerte. Abe se acercó temprano al presidente electo Trump, se reunió con él primero en la Torre Trump en Nueva York y luego durante las visitas a Washington, DC y Mar-a-Lago, la residencia de Trump en Florida. La relación Abe-Trump le permitió al Pentágono mantener una estrecha cooperación en asuntos de seguridad. Corea del Norte ayudó a centrar la atención de la alianza y brindó una oportunidad para que Trump le asegurara a Japón que Estados Unidos estaba detrás de Japón «100%».

Abe y Trump apoyaron la estrategia de «máxima presión» contra Corea del Norte, trabajando arduamente para lograr el apoyo internacional para las sanciones de las Naciones Unidas. Mientras tanto, Japón anunció una nueva inversión importante en la defensa de misiles balísticos y cooperó en su desarrollo conjunto. Por otro lado, el sorprendente cambio de actitud de Trump hacia el líder norcoreano Kim Jong-un después de su cumbre de Singapur en junio despertó las preocupaciones de los japoneses sobre un acuerdo de Estados Unidos que se centraba en los misiles intercontinentales y que ignoraba los misiles de mediano alcance que podían llegar a Japón.

La retórica de Trump acerca de compartir la carga también ha generado preocupación. Si bien el gasto de defensa de Japón es ligeramente superior al 1% del PIB, contribuye con un importante apoyo del país anfitrión. Las estimaciones del Departamento de Defensa de los Estados Unidos sugieren que el gobierno japonés paga aproximadamente el 75% del costo de apoyar a las fuerzas estadounidenses en Japón. Solo este año, el gobierno japonés presupuestó 197 mil millones de yenes ($ 1,7 mil millones) para compartir costos, 226 mil millones de yenes ($ 2 mil millones) para la realineación de las fuerzas estadounidenses, y 266 mil millones de yenes ($ 2,3 mil millones) en varios tipos de apoyo comunitario, entre otros Gastos relacionados con la alianza.

Como reconoció la administración Clinton hace un cuarto de siglo, el ascenso de China creó un equilibrio de poder de tres países en el este de Asia. Si EE. UU. Y Japón mantienen su alianza, pueden moldear el entorno al que se enfrenta China y ayudar a moderar su creciente poder. Pero eso dependerá de si la administración de Trump mantiene con éxito la alianza entre EE. UU. Y Japón.

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