Si bien China y la India pronto podrían superar a Estados Unidos como las economías más grandes del mundo, Estados Unidos debe aceptar esto y cooperar con China como lo hace con Rusia en la exploración espacial.

El evento más asombroso del año nuevo y quizás el más significativo en nuestro desarrollo futuro fue el exitoso aterrizaje de una nave espacial china por primera vez en la historia humana en el otro lado de la Luna.

Esta fue una hazaña técnica increíble, ya que la sonda robótica, Chang’e 4, descendió sobre la inexplorada cuenca del Polo Sur-Aitken. Esta es la estructura impactada más grande en todo nuestro sistema solar, causada por una colisión masiva hace unos cuatro mil millones de años.

Recuerdo que en 1959, cuando, por primera vez, vimos fotografías del otro lado de la Luna. Fueron transmitidos de regreso a la Tierra por la Luna 3 de la Unión Soviética, que mostró diferencias notables con el otro lado de la Luna. El lado lejano tiene muchos más cráteres y casi está perdiendo los mares de lava solidificada que son mucho más comunes en el lado que enfrenta a la Tierra.

A lo largo de la historia humana nunca habíamos visto el otro lado de la Luna porque la Luna gira sobre su eje al mismo ritmo que orbita la Tierra. Martin Wieser, del Instituto Sueco de Física Espacial, dijo: “Conocemos el extremo de las imágenes orbitales y los satélites, pero no lo sabemos desde la superficie. Es un territorio desconocido y eso lo hace muy emocionante «.

Ahora, hemos visto las primeras imágenes notables transmitidas desde el otro lado de la Luna después de que Chang’e 4 lanzó su rover, llamado Yutu 2, y salió de la rampa y comenzó a cruzar la superficie de la Luna solo doce horas después de haber aterrizado. .

El jefe del proyecto, Wu Weiren, lo llamó “un pequeño paso para el rover pero un gran salto para la nación china”. Durante las próximas semanas, el rover probará el suelo, medirá las temperaturas y buscará descubrir cómo se creó la Luna. . También intentará descubrir cómo se originó el agua en la Luna en cantidades sustancialmente mayores de lo que alguna vez consideramos posible.

La razón por la que ha pasado tanto tiempo para que esto suceda es que a medida que una nave espacial va detrás de la Luna pierde todo contacto por radio con la Tierra, por lo que en 1962 la nave espacial de los Rangers de EE. UU. Aterrizó en el otro lado y no pudo devolver ninguna información sobre Qué había ahí. El éxito del aterrizaje de China se debe a que han colocado un satélite en la parte superior de la Luna que es capaz de transmitir información entre la sonda y la Tierra.

El Chang’e 4 de China aún tenía que funcionar por sí solo, pero había sido diseñado para que una vez que estuviera a nueve millas sobre la Luna, su computadora utilizara un cohete para desacelerar hasta que estuviera a solo cien metros sobre la superficie y lo mantuviera a la espera. Está buscando un lugar seguro para aterrizar.

El profesor Andrew Coates, del Laboratorio de Ciencia Espacial de Mullard en el University College de Londres, proclamó: «Este es un gran logro tecnológico, ya que estaba fuera de la vista de la Tierra, por lo que el orbitador transmite las señales y la mayor parte del aterrizaje se realizó de manera autónoma y difícil. terreno. El aterrizaje fue casi vertical debido a las colinas circundantes «.

La fascinación de los científicos por el otro lado de la Luna ha consistido en tratar de comprender por qué tiene tantos cráteres más profundos que el otro lado donde los flujos de lava enterraron el legado de los impactos de meteoritos. Los científicos han especulado durante sesenta años acerca de por qué existen tales diferencias en los dos lados de la Luna.

El consenso es que esto se remonta a los orígenes de nuestro sistema solar hace más de cuatro mil millones de años, cuando todos los planetas y la Luna fueron bombardeados por asteroides creados al principio en el sistema solar.

No fue solo el gran éxito de China lo que definió nuestro nuevo año. En el extremo más alejado de nuestro sistema solar, la nave espacial New Horizons de la NASA estaba volando más allá de Ultima Thule, una amalgama de dos asteroides. La nave espacial había tardado casi 13 años en llegar a este punto, ya que pasó a una velocidad de 32,000 mph.

Ultima Thule se encuentra en el corazón del Cinturón de Kuiper, que es el hogar de rocas, escombros y algunos planetas enanos. Los científicos estadounidenses creen que la información recopilada por New Horizons podría darnos una idea de cómo era el sistema solar en el momento de su creación.,

Encuentro todo esto apasionante porque crecí en un mundo donde la exploración espacial dominó nuestras noticias, desde el momento en 1957 cuando la Unión Soviética lanzó el primer satélite en la historia de la humanidad. Llamado Sputnik, orbitó la Tierra durante casi tres meses y pronto fue seguido por Sputnik 2, que contenía a Laika, un perro que fue la primera criatura viva en escapar de nuestra atmósfera. Lamentablemente ella murió. Solo dos años después, Luna 2, también lanzada por la Unión Soviética, se convirtió en el primer satélite en llegar a la Luna.

Puedo recordar que los periódicos, la radio y la televisión estaban dominados por estos eventos y provocó dos respuestas. El primero vino de los EE. UU., Cuando los presidentes de los Estados Unidos estaban tan traumatizados por los soviéticos, que el recién elegido presidente Kennedy les prometió a los estadounidenses que aterrizarían en la Luna antes de finales de los años sesenta. Pero fue Yuri Gagarin quien fue el primer ser humano en alcanzar el espacio en la nave espacial Vostok de la URSS.
Tres años más tarde, el soviético Aleksey Leonov se convirtió en el primer astronauta en hacer una caminata espacial en tan solo doce minutos.

La segunda respuesta fue un gran aumento en los libros de ciencia ficción que mostraban el futuro de la humanidad mientras nos elevábamos por el espacio para colonizar planetas y, eventualmente, volar a otras estrellas. En ese período de la década de 1960 estábamos convencidos de que la exploración espacial sería una parte central de nuestro futuro y esto parecía estar sucediendo cuando, finalmente, en 1969, Buzz Aldrin y Neil Armstrong se convirtieron en los primeros humanos en aterrizar en la Luna. Apenas dos años después, la URSS volvió a triunfar al aterrizar la primera sonda en Marte.

En 1974, la NASA lanzó Mariner 10, que se convirtió en el primer satélite en volar a través de la superficie de Venus y Mercury. A esto le siguieron los sobrevuelos de Júpiter y Saturno, y cinco años después, el Voyager 1. Pero luego todo pareció estar en suspenso. Los Estados Unidos habían gastado miles de millones de dólares para conseguir solo doce estadounidenses en la Luna y nadie ha regresado desde 1972.

El surgimiento del programa espacial de China junto a Rusia y Estados Unidos está teniendo un gran impacto. China solo envió a su primer astronauta al espacio en 2003, pero ahora ha alcanzado a Rusia y Estados Unidos. Pero esto parece haber desencadenado una mentalidad paranoica en el liderazgo de Estados Unidos, con el presidente Trump creando un nuevo comando espacial para las fuerzas armadas de los Estados Unidos y tratando a China como un rival económico y militar.

El hecho simple es que China pronto superará a Estados Unidos como la mayor economía del mundo y luego India empujará a Estados Unidos al tercer lugar. Estados Unidos tiene que aceptar esto y cooperar con China como lo hace con Rusia en la exploración espacial.

Además de que el costo de la exploración espacial es un factor disuasivo en las últimas décadas, también ha existido el temor de que los niveles de radiación en el espacio puedan matar a los astronautas en viajes largos y también existe el problema de la falta de gravedad.

Cuando los astronautas regresan a la Tierra después de pasar meses en un satélite, no pudieron caminar y deben ser sacados de la nave espacial. Pero ahora sabemos que los cuerpos humanos se recuperan muy rápidamente de estos impactos y creo que es posible que en los próximos años podamos inventar mecanismos que protejan a los astronautas de la radiación y que construyan grandes naves espaciales giratorias que repliquen la gravedad de la Tierra. Pero el costo de todo esto significa que las naciones tienen que colaborar y no operar como rivales. El gobierno de los Estados Unidos gasta solo diecinueve mil millones al año en su presupuesto de espacio, que es solo la mitad del uno por ciento del presupuesto federal. En los días de Kennedy, Estados Unidos gastaba más del cuatro por ciento de su presupuesto en exploración espacial.

La amenaza a la vida humana en nuestro planeta por el cambio climático y los súper volcanes significa que la única forma en que la humanidad puede sobrevivir es extendiéndose a otros mundos. Entonces, esperemos que las tres superpotencias cooperen en los próximos años y acepten a India, que está comenzando a desarrollar su propio programa espacial con lanzamientos planeados para 2022.

En años recientes, las agencias espaciales nacionales en 14 países han cooperado y su plan más reciente publicado hace apenas un año dijo que habían acordado «expandir la presencia humana en el sistema solar con la superficie de Marte como un objetivo común».

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