Si China continúa con su amenaza de represalia de aumentar los aranceles de gas natural licuado (GNL) de los Estados Unidos de un 10 a un 25 por ciento, las exportaciones de los Estados Unidos se verán muy afectadas, pero otro país está esperando beneficiarse de ello.

Australia está lista para llenar el vacío para China, con su sector en auge de GNL bien posicionado. El año pasado, China importó 23 millones de toneladas de GNL de Australia, lo que representa aproximadamente el 42 por ciento de las exportaciones de Australia. Esa cifra podría estar aumentando.

Las exportaciones estadounidenses de GNL a China han caído 80 por ciento este año financiero, en comparación con el mismo período del año anterior. La amenaza del presidente Trump de agregar $ 300 mil millones adicionales en aranceles en China hizo que China tomara represalias la semana pasada con la amenaza de aumentar los aranceles al 25 por ciento en estas importaciones a partir del 1 de junio.

Los productores de GNL en los EE. UU. Y otros importantes exportadores de GNL estarán esperando ansiosamente para ver cómo las tarifas podrían afectar los desarrollos importantes de las plantas de producción de gas natural, especialmente los proyectos futuros en las obras o en espera de aprobación. Se espera que China pase de unos 53 millones de toneladas de importaciones de GNL en 2018 a unos 93 millones de toneladas en 2025, ya que avanza constantemente para convertirse en el mayor importador de gas del mundo.

«En general, esto es positivo para la comercialización de GNL australiano», dijo el analista de energía de Credit Suisse, Saul Kavonic, sobre la intención de China de estabilizar su suministro.

«US LNG es un competidor de Australia, por lo que las tarifas funcionan para sacar al principal competidor de Australia del mercado», dijo Kavonic.

Kavonic considera que la guerra comercial aumenta el riesgo de que los compradores chinos busquen firmar acuerdos comerciales de 20 años para las importaciones.

Un estudio de Wood Mackenzie pronostica un aumento de $ 200 mil millones en nuevos proyectos de desarrollo de GNL, y se espera que los sitios de producción de aproximadamente 90 millones de toneladas alcancen los compromisos finales de inversión en los próximos dos años. Gran parte de ese nuevo desarrollo de GNL estaba programado para llevarse a cabo en los EE. UU., Según el estudio.

Trump ha esperado alimentar el papel de Estados Unidos como un exportador global líder de GNL. Se esperaba que estos proyectos de construcción apoyaran el auge del gas de esquisto del país. EE. UU. Es el exportador de GNL de más rápido crecimiento en el mundo, y los analistas predicen que el país se ubicará justo detrás de Qatar y Australia para fines de este año.

Los Estados Unidos tuvieron un aumento del 53 por ciento en las exportaciones de GNL en 2018 respecto al año anterior.

Los proyectos de la Administración de Información de Energía de los EE. UU. Continúan incrementando la capacidad de exportación de GNL estadounidense, lo que pronto hará del país el tercer exportador mundial de GNL.

Pero China es un importante cliente de GNL, ahora el segundo mayor importador de GNL en el mundo detrás de Japón.

Si bien la última amenaza en los aumentos de tarifas es grave, se espera que la guerra comercial en general tenga un mayor impacto, especialmente en proyectos de desarrollo de gas natural a largo plazo.

Rystad Energy pronostica que los volúmenes de exportación de GNL de EE. UU. Casi se cuadruplicarán en los próximos años, en función de los proyectos aprobados actualmente. La compañía espera que algunos de los proyectos de desarrollo más costosos puedan tener dificultades para ofrecer términos competitivos a los compradores y perjudicar los proyectos dirigidos a las exportaciones chinas.

El analista de gas de Rystad Energy, Sindre Knuttson, citó al grupo estadounidense de gas Cheniere Energy como una probable víctima de la guerra comercial. Cheniere había firmado un acuerdo por 20 años para suministrar anualmente 2 millones de toneladas de GNL a la empresa estatal china Sinopec a partir de 2023, pero la finalización de este acuerdo se ha retrasado.

Nikos Tsafos, del Centro de Estudios Estratégicos e Internacionales en Washington, DC, también ve un impacto a largo plazo en las exportaciones de GNL que pueden afectar a los exportadores estadounidenses. Por ahora, sin embargo, Tsafos considera que las condiciones previas a los aranceles moderan los efectos.

Algunos US LNG llegaron a compradores chinos a través de compañías de cartera con múltiples fuentes de suministro y clientes. En el otro lado del problema, las tres grandes compañías petroleras nacionales de China rechazaron los contratos a largo plazo con proveedores estadounidenses porque «simplemente no confiaban en Estados Unidos», dijo Tsafos.

Pero la próxima ola de proyectos de GNL de EE. UU. Que ya están en obras podría verse afectada por una percepción global de la guerra comercial que interrumpe el GNL, socavando la confianza en la seguridad energética y un mercado abierto para el GNL y la energía en general.

«Es probable que esos efectos de segundo orden sean mucho más importantes que si el GNL de EE. UU. Puede fluir a China», dijo Tsafos.

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