Antes de Fukushima y Chernobyl, el peor desastre nuclear fue una fuga masiva de una planta en los Urales orientales. Fuimos a ver cómo vive la gente en las áreas afectadas por las consecuencias de la arriesgada carrera de la URSS hacia la bomba nuclear.

Chernobyl y Fukushima son los dos nombres que tienen más probabilidades de venir a la mente cuando uno piensa en un desastre nuclear, y con razón. La gente en los Estados Unidos probablemente recordará el accidente de Three Mile Island, mientras que los británicos pueden decir «el fuego de la escala de viento».

El nombre «Kyshtym» probablemente no signifique nada para el público en general, a pesar de que pertenece al tercer peor accidente nuclear de la historia. Un corresponsal ruso viajó a la zona para hablar con los lugareños, algunos de los cuales presenciaron personalmente el desastre de 1957, para averiguar cómo se siente vivir en un lugar así.

Bomba a cualquier costo
Kyshtym es el nombre de una pequeña ciudad en lo que hoy es la Región de Chelyabinsk en Rusia, ubicada en un área salpicada por docenas de pequeños lagos. Un viaje en automóvil de 15 minutos hacia el este lo llevará a otra ciudad llamada Ozyorsk. Hace seis décadas, no lo encontraría en ningún mapa disponible públicamente porque albergaba un elemento crucial del antiguo programa de armas nucleares de la Unión Soviética, la planta de Mayak.

Los líderes soviéticos consideraron que la creación de una reserva de plutonio de grado de armas era una alta prioridad, mientras que las preocupaciones ambientales y de seguridad se consideraron una idea de último momento. Algunos de los residuos radioactivos menos peligrosos de Mayak simplemente se tiraron al río Techa, mientras que los materiales más peligrosos se almacenaron en tanques subterráneos masivos.

Los contenedores de acero sellados, reforzados con paredes exteriores de concreto de un metro de espesor, se consideraron lo suficientemente fuertes como para soportar casi cualquier cosa. En septiembre de 1957 se demostró que esta suposición era errónea, cuando uno de los tanques explotó con una potencia estimada de 70-100 toneladas de TNT. Esto sucedió debido a un sistema de refrigeración no reparado, que permitió que los residuos radiactivos acumulen calor y se sequen parcialmente, formando una capa de explosivos, según descubrió una investigación. Una chispa accidental fue suficiente para volar la tapa de 160 toneladas del tanque, dañar los almacenes de desechos cercanos y destruir todos los cristales de las ventanas en un radio de 3 km.

Un penacho de residuos radiactivos fue expulsado al aire. Alrededor del 90 por ciento del material retrocedió, contaminando el área y aumentando la contaminación en el río Techa, pero un poco se atomizó y viajó al noreste con el viento. Un tramo de tierra de 300 km de largo y 10 km de ancho que atraviesa tres regiones rusas es lo que queda de las consecuencias. La parte más afectada fue designada reserva natural pocos años después del desastre.

Cubrir
El desastre se cubrió en los medios soviéticos, que informaron que las extrañas luces en el cielo nocturno, en realidad un brillo causado por la ionización de los residuos radiactivos, fue un evento raro relacionado con la aurora. Los lugareños sabían que algo estaba mal, por supuesto, debido a la evacuación de dos docenas de aldeas cercanas y el trabajo de descontaminación a gran escala que se llevaría a cabo durante los próximos años.

Recorte de un periódico soviético con un titular titulado «Aurora en los Urales del Sur», que explica por qué el fenómeno de las luces polares se podía ver muy lejos en los Urales. © Wikimedia

«Mi padre y muchos lugareños se movilizaron para el esfuerzo de liquidación», dijo Lyudmila Morozova, sobreviviente del desastre. «Araron toda la tierra a medio metro de profundidad. Por las noches, los amigos de mi padre venían a nuestra casa a lavarse en la banya».

Más tarde, los militares llegaron para obtener lecturas de radiación en él. Después, los soldados demolieron la banya y se llevaron no solo la casa, sino también la capa de suelo sobre la que se construyó.

Oficialmente, la escala del desastre siguió siendo un secreto de estado hasta finales de los años ochenta.

Rio envenenado
El río Techa sigue contaminado ahora, mucho después de que Mayak dejara de arrojar desechos en él. Sin embargo, la radiación es relativamente baja: estar de pie junto a ella no es peor que viajar en avión. Miles de personas lo cruzan todos los días a través de un puente que une Chelyabinsk y Ekaterinburg, las dos capitales de provincia más cercanas.

La única aldea habitada río abajo se llama Brodokalmak y está a unos 85 km río abajo de Ozyorsk y a 50 km del cruce del puente. Los locales son muy conscientes del pasado del vertido de desechos del río, pero eso no les impide pescar.

«No capturo el pescado para mí, es para la mascota», dijo Aleksey Morozov, quien dijo que pasó toda su vida en el pueblo.

«No teníamos ningún gatito de dos cabezas hasta ahora. Las toxinas se acumulan en los huesos, por lo que todo lo que necesitas hacer es deshacerte de los huesos de pescado», explicó.

Un dosímetro que trajo la tripulación de RT para el viaje muestra que tiene razón. Su captura es solo un poco más radiactiva que la radiación de fondo regular. Las lecturas bajo el puente fueron 35 veces más altas. El isótopo radioactivo, el estroncio, tiende a acumularse en los huesos, tal como dijo Aleksey. En su mayor parte ha entrado en sedimentos en el fondo del río, y es relativamente seguro si no se lo perturba.

Pueblo fantasma
A medio camino entre el puente y Brodokalmak hay otro pueblo, Muslyumovo. Fue habitada hasta hace aproximadamente una década, cuando Rostatom, el monopolio nuclear ruso, ofreció reubicar a sus 2,500 residentes. Ahora es un pueblo fantasma.

A diferencia del Pripyat de Chernobyl, Muslyumovo se dejó en orden a lo largo del tiempo. La mayoría de los objetos de valor, incluidas casas de madera enteras, fueron tomadas por los propietarios, pero las paredes de ladrillo se dejaron atrás. Los pisos están llenos de papeles desechados del inventario de algunos dueños de negocios.

Los funcionarios de Rostatom dicen que la reubicación no era realmente necesaria y la compañía acordó financiarla principalmente para calmar los temores públicos. El sentimiento contra la energía nuclear es comprensiblemente fuerte en el área general. Esto fue parte de la razón por la que la compañía decidió no completar una central nuclear, que se suponía que se construiría a 10 km al este de Ozyorsk.

Triple exposicion
Otro lugar que tuvo una estrecha relación con los residuos de Mayak es Metlino, una ciudad a unos 25 minutos al este de Ozyorsk. Algunos residentes tuvieron la mala suerte de haber estado expuestos a la radiación tres veces en sus vidas, según Lyudmila Krestinina, quien dirige un laboratorio en un centro médico de investigación de radiación local.

Primero, vivían en el río Techa cuando se usaba para tirar los desechos. Luego ocurrió el desastre, y la nube pasó, lo suficientemente cerca para algunas consecuencias, pero no lo suficientemente cerca como para que se convierta en un gran riesgo. La tercera vez ocurrió en 1967.

«Hubo calado y el pantano de Karachay, donde se arrojaron desechos del Mayak, se incendió. El viento trajo humo radiactivo sobre Metlino», dijo. «Ahora el nivel de contaminación ha disminuido varias veces, pero aún es más alto que la radiación de fondo».

El pantano solía ser un lago en los primeros días de Mayak, que comenzó a secarse en los años sesenta. El incidente de 1967 provocó un importante trabajo de jardinería para cubrir sus partes poco profundas con tierra y proporcionar un mayor suministro de agua. Esta solución finalmente se consideró inviable, por lo que el resto del lago también se cubrió. El trabajo terminó hace apenas cuatro años.

Menos cancerígeno que fumar
Las exposiciones pasadas de Metlino no disuaden a los propios especialistas de Rosatom de vivir allí. La compañía está desarrollando actualmente un nuevo proyecto para su personal superior que trabaja en Mayak en la ciudad.

El impacto en la salud del desastre de Kyshtym es difícil de calcular. Alrededor de 80,000 personas se vieron potencialmente afectadas por las consecuencias y las actividades más amplias de Mayak habían sido monitoreadas durante años. Krestinina, el especialista del centro de radiación, estima que las personas expuestas tenían aproximadamente un 2,5 por ciento más de probabilidades de desarrollar algún tipo de cáncer, en comparación con las personas que no tuvieron esa experiencia.

Andrey Vazhenin, oncólogo jefe de la región de Chelyabinsk, dijo que hoy en día, vivir en la capital regional, un importante centro industrial, es en realidad más peligroso que en la ribera de Techa.

«La radiación no es el peor factor carcinogénico. Fumar y el alcohol representan un riesgo significativamente mayor», dijo,

Fuente

Etiquetas: ; ; ; ;