Un futuro de energía ecológica, donde los motores sucios y las centrales eléctricas se oxidan en el depósito de chatarra de la historia, es una visión idílica. En el mundo real cínico, la prisa por las baterías ecológicas está alimentando un boom minero dañino.

Para 2030, habrá 140 millones de autos eléctricos en la Tierra, y para 2040 cada tercer vehículo será alimentado por electricidad verde en lugar de los combustibles fósiles que han estado asfixiando lentamente el medio ambiente durante los últimos dos siglos. Eso está de acuerdo con las evaluaciones de Glencore Plc y BloombergNEF.

Parece que estamos en el camino correcto y el sueño de cero emisiones de Greta Thunberg podría lograrse en su vida. La humanidad finalmente está volviendo a sus sentidos.

Empieza a cavar
No exactamente. Todos esos autos necesitarán baterías, y todas esas baterías deberán construirse con una pequeña tabla periódica de minerales. Y todos esos minerales necesitan ser extraídos, en algunos casos extrayendo el resto de los depósitos explorados del planeta.

La prisa ya está en marcha. Las principales corporaciones mineras del mundo están comenzando a dividir el creciente mercado de litio, níquel, cobalto, cobre, platino y paladio, todos materiales clave en la fabricación de baterías de vehículos eléctricos (EV).

Y tendrán que comenzar a cavar si quieren mantenerse al día. Se estima que habrá que extraer 3 millones de toneladas más de cobre por año para alimentar la producción de 140 millones de vehículos eléctricos para 2030, y ese es el cobre, el metal más reciclado en la Tierra. La extracción de níquel tendrá que aumentar en 1.3 millones de toneladas por año, y el cobalto en 263,000 toneladas.

Esas son solo baterías. Los autos eléctricos también necesitan motores, y los generadores solares y eólicos, sin los cuales un futuro verde es inimaginable, también engullirán esos materiales, incluidos los más oscuros como el teluro y el neodimio.

La demanda excederá la oferta, razón por la cual esos gigantes de la minería se apresuran a aumentar la suya (y ganar un buen dinero en el camino). En algunos casos, la demanda excederá la oferta ofrecida por el planeta, al menos las reservas explotables que hemos descubierto hasta ahora.

Impacto medioambiental
El litio, el mineral central para la construcción de baterías modernas, se extrae de la sal a través de estanques de evaporación gigantes. El proceso es rentable, pero consume enormes cantidades de agua. En partes del «triángulo de litio» de América del Sur, los agricultores tienen que traer agua de otros lugares, mientras que las aguas subterráneas locales se bombean a la superficie y se dejan evaporar y dejar sal rica en litio.

Mientras tanto, en el Tíbet, hubo casos en que los químicos tóxicos utilizados para refinar el litio se filtraron a un río, causando la muerte masiva de la vida silvestre. Esa mina incluso se cerró en 2013, pero se volvió a abrir tres años después.

Las minas de cobre han causado derrames devastadores de aguas residuales, como el que convirtió a los ríos Sonora y Bacanuchi en México en una naranja oxidada en agosto de 2014, causando serios problemas de salud en cientos de lugareños.

La minería artesanal de cobalto en la República Democrática del Congo, de donde proviene la mayor parte del mineral, levanta nubes de polvo mineral tóxico, cuyos efectos se exacerban con una falta de regulación, combinada con abusos denunciados de derechos humanos, incluido el trabajo infantil minas

Nada es completamente renovable todavía
Un gran problema para ser renovable hasta el final es que los humanos aún no han descubierto una manera de hacer que cualquier tecnología energética sea 100 por ciento renovable. Las baterías que podemos fabricar actualmente tienen una vida útil: una batería de litio moderna, agotada y recargada una y otra vez, solo mantiene la capacidad suficiente para hacer funcionar un automóvil eléctrico durante unos 10 años (concedido, teóricamente puede reutilizarse para algo menos exigente).

Y esas reservas de tierras raras no son infinitas, dice el Dr. Parakram Pyakurel, investigador postdoctoral en la Escuela Warsash de Ciencia e Ingeniería Marítima.

«Si bien no hay un límite estricto (la tecnología de eficiencia energética, el descubrimiento de nuevas reservas, etc., estirará el límite), los metales / minerales raros como el cobalto, el litio, etc. no son renovables y finalmente se agotarán», dijo a RT en un comunicado. correo electrónico.

¡Las tecnologías de energía no renovable se presentan como energía renovable!

Reutilizar y reciclar baterías y otros equipos puede ayudar en gran medida a compensar la creciente demanda de minerales de tierras raras, pero para que la humanidad ascienda a un futuro renovable, implementar ese ciclo a una escala significativa requerirá un esfuerzo tremendo. Los estándares comunes para las baterías tendrían que ser resueltos. El reciclaje debería intensificarse drásticamente: actualmente solo alrededor del cinco por ciento de todas las baterías de iones de litio se reciclan en los EE. UU. Y Europa. Aun así, es técnicamente imposible reciclar el 100 por ciento del litio utilizado en una batería.

Y mientras los ambientalistas e investigadores de energía luchan con este enigma, las corporaciones mineras están incumpliendo con lo que hacen mejor: más excavaciones.

¿Una compensación aceptable?
Al final, incluso si las corporaciones solo entienden la demanda y las ganancias, se supone que toda la minería perjudicial contribuirá a un futuro más brillante, con energía solar y eólica, sin emisiones. Entonces, ¿tal vez la compensación de dañar el medio ambiente ahora valga la pena, y la Tierra se curará una vez que nos hayamos vuelto verdes?

El problema es que el futuro verde sigue siendo un espectro impreciso, aunque bello, en el horizonte, mientras que la tierra con cicatrices de perforación y los ríos contaminados ya son una realidad, que probablemente empeorará a medida que alimentemos el mineral. energías renovables hambrientas.

Es posible hacer que la extracción de minerales sea verde, hasta cierto punto, con reciclaje de aguas residuales, captura de gas, recuperación de suelos, biominería, «pero esto requiere una regulación gubernamental estricta y también aumentará el costo de la minería», dijo el Dr. Pyakurel. Y el aumento de los costos significa menos ganancias para los gigantes mineros.

La conclusión es que, aunque cambiar a un automóvil eléctrico suena como un paso obvio para volverse ecológico, sus costos ocultos significan que no están tan limpios como se anuncia.

«Cabe destacar que cuando los automóviles llegaron por primera vez, se comercializaron como» limpios «porque no habría más estiércol de caballo para el transporte de carruajes. ¡Es probable que ocurra lo mismo con la energía renovable y los vehículos eléctricos! ”, Cree el Dr. Pyakurel.

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