Los metales de tierras raras han sido una debilidad para Estados Unidos en la actual guerra comercial, pero los nuevos esfuerzos de exploración en los EE. UU. Y Australia podrían cambiar la situación por completo.

Dominio no es una palabra que el Pentágono y la Casa Blanca quieran escuchar cuando no está precedida por «Estados Unidos». En este momento, en medio de una guerra comercial con Beijing, es una palabra que los funcionarios quieren escuchar aún menos cuando está precedida por » Chino ”. Sin embargo, en un área estratégica, hay un verdadero dominio chino que preocupa a muchas personas.

Las tierras raras son un grupo de 17 elementos químicos cruciales para una variedad de productos, desde imanes hasta baterías, incluidas las baterías EV, un campo de batalla naciente para diversas tecnologías de baterías. China alberga el 85 por ciento de la capacidad de producción de tierras raras del mundo y, a diferencia de otros países, ha pasado décadas desarrollando las tecnologías más eficientes no solo para extraerlas sino también para procesar estos diecisiete metales.

Estados Unidos, por otro lado, importa la mayoría de las tierras raras que necesita, con un 75 por ciento de estas importaciones procedentes de China, y existe el temor de que China decida utilizar su monopolio de tierras raras como arma en la guerra comercial. El daño puede ser significativo.

Hay una buena razón para este miedo, porque existe un precedente de que China arme su capacidad de producción y procesamiento de tierras raras. Hace ocho años, una disputa comercial con Japón irritó a Beijing lo suficiente como para embargar las exportaciones de tierras raras a Japón. La acumulación frenética envió los precios por las nubes.

Afortunadamente, China no es el único lugar que tiene tierras raras. De hecho, hay al menos un depósito sin explotar de estos elementos en los Estados Unidos, y ahora dos compañías se están preparando para aprovecharlo. USA Rare Earth y Texas Mineral Resources Corp. recientemente unieron fuerzas para desarrollar el depósito Round Top en Texas, que, según las compañías, tiene abundantes reservas de 15 de las 17 tierras raras junto con otros minerales considerados críticos para la seguridad nacional de EE. UU. Además, desarrollar estas reservas sería lo suficientemente barato como para que sea competitivo.

La empresa conjunta de las dos compañías prevé un gasto de capital de $ 350 millones inicialmente y estima el período de recuperación de este gasto de capital en solo 1,4 años. La producción anual se estima en más de 2.000 toneladas, con una vida económica estimada de 20 años, para extraer el 14 por ciento de la estimación de recursos existente. Dado que las expectativas son que habrá más recursos extraíbles, la vida potencial de la mina podría abarcar 140 años. El inicio está programado para 30 meses a partir de ahora.

Mientras tanto, en Australia, el gobierno federal seleccionó recientemente 15 proyectos de minería de tierras raras que apoyará como parte de un esfuerzo conjunto con los Estados Unidos para enfrentar el dominio chino. En conjunto, esto requeriría un financiamiento de US $ 3.9 mil millones (A $ 5.7 mil millones), informó recientemente The Financial Times.

“El sector de minerales críticos es vital para la defensa, y muchas de nuestras capacidades avanzadas dependen de ellos. Eso significa que es esencial que tengamos una fuente segura de suministro, especialmente dados los vientos en contra geopolíticos actuales «, dijo la ministra de Defensa de Australia, Linda Reynolds, citada recientemente por el FT.

Las tierras raras son vitales para las economías desarrolladas, no solo por sus aplicaciones en la industria de defensa, sino porque están en todos los dispositivos electrónicos. El reciclaje no es una opción porque se usan en cantidades mínimas, lo que hace que extraerlos para su reutilización sea demasiado costoso por el momento. Comenzar la producción local tiene el mejor sentido, incluso si llega con un retraso.

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