La industria estadounidense del petróleo de esquisto bituminoso en su conjunto aún no ha obtenido una ganancia neta, lo que significa que está desperdiciando recursos útiles para mantener el precio del petróleo bajo para el mundo

Desperdició $ 200 mil millones en recursos que podrían haberse empleado de manera remunerada en otros lugares hasta 2014 solo ⁠, hecho posible por las políticas de dinero fácil de la Fed

En el transcurso de la última década, Estados Unidos, luego de décadas de relativo estancamiento en la producción de petróleo, ha sorprendido a muchos de convertirse en el mayor productor de petróleo del mundo, superando a Rusia y Arabia Saudita. La última producción diaria supera los 12,1 millones de barriles por día. En noviembre de 2018, por primera vez en décadas, EE. UU. Se convirtió en un exportador neto de petróleo. Las implicaciones geopolíticas de este auge energético en un mundo donde el petróleo detecta el crecimiento de economías enteras parecen ser excelentes. Casi todo el aumento se debe a la explotación de lo que se llama petróleo de esquisto bituminoso, petróleo no convencional que se encuentra en las formaciones de roca de esquisto bituminoso. El Departamento de Energía de EE. UU. Proyecta un aumento a 8.8 millones de barriles diarios solo de petróleo de esquisto bituminoso estadounidense, un nuevo récord. Ahora, sin embargo, estamos viendo las primeras señales claras de que el «auge del esquisto» podría explotar incluso más rápido de lo que aumentó. Las implicaciones para la política exterior estadounidense y la geopolítica y economía global son significativas.

La revolución del «fracking»

La idea de extraer petróleo o gas natural incrustado en rocas de esquisto se conoce desde hace años. Sin embargo, el petróleo de esquisto bituminoso, o petróleo apretado como se lo conoce, primero se volvió económico con la introducción de nuevas técnicas de perforación horizontal combinadas con precios del petróleo de $ 100 por barril o más. Esto fue hace aproximadamente dos décadas.

En la fracturación hidráulica o fractura hidráulica, el petróleo incrustado en la roca de esquisto a miles de pies de profundidad se inyecta con una mezcla de agua a alta presión, mucha, mezclada con productos químicos y arena. La voladura de arena de facto crea fisuras donde el petróleo puede fluir hacia el oleoducto. La perforación real de un pozo de esquisto es solo alrededor del 30-40% del costo total. Hasta el 55-70% son de finalización que incluye fracking real. La consultora independiente de petróleo, Wood Mackenzie, estimó recientemente que EE. UU. Tenía un impresionante 60% de todas las reservas mundiales de esquisto bituminoso que son económicamente viables a precios de petróleo de $ 60 por barril o menos.

Ahora comienza a ponerse interesante. El precio actual para el grado de petróleo West West Intermediate es de alrededor de $ 58 por barril, donde ha estado durante meses. El precio no se disparó como muchos esperaban a pesar de las interrupciones en Venezuela, Irán y alrededor del Golfo Pérsico. Esto coloca la producción de pozos de esquisto, gran parte de la cual se encuentra hoy en la cuenca del Pérmico en el oeste de Texas o Bakken en Dakota del Norte, en un punto delicado.

Cuando Arabia Saudita y los productores árabes de la OPEP decidieron inundar el mercado en 2014 con petróleo barato para obligar a los productores estadounidenses de esquisto a la bancarrota, los resultados fueron desastrosos para los países de la OPEP financieramente, pero los nuevos avances tecnológicos permitieron la mayor parte del esquisto estadounidense. La producción de petróleo para sobrevivir a precios mucho más bajos. Eso, combinado con una Política de Tasa de Interés Cero de la Reserva Federal (ZIRP), hizo que los préstamos para producir petróleo fueran atractivos para las compañías de esquisto bituminoso. Ahora, con dos años de políticas graduales de aumento de la tasa de la Fed, las compañías de esquisto están comenzando a mostrar signos de gran estrés.

Problemas económicos

Poco conocido es el hecho de que, a pesar de todos los avances tecnológicos y las economías de escala, la industria del petróleo de esquisto estadounidense en su conjunto aún no ha obtenido ganancias netas. En un momento en que el crecimiento del PIB mundial comienza a verse muy sombrío, ya sea en China o en la UE o en mercados emergentes como Brasil, Argentina o Turquía, las empresas de esquisto de EE. UU. Enfrentan una coyuntura crítica.

El año 2018, según las proyecciones de la Agencia Internacional de Energía, se suponía que sería el año en que la industria del esquisto finalmente obtuvo ganancias. La AIE escribió a principios de 2018 que «los precios más altos y las mejoras operativas están encaminando al sector de esquisto de EE. UU. Para lograr un flujo de caja libre positivo en 2018 por primera vez». Desde que comenzó, hasta el colapso de los precios de Arabia Saudita, es desde 2000 -2014, las compañías estadounidenses de esquisto en su conjunto, según las estimaciones de la AIE, ya generaron un flujo de efectivo libre negativo acumulado de más de $ 200 mil millones. Con predicciones brillantes para una «nueva Arabia Saudita, y bancos dispuestos a prestar después de la crisis financiera de 2008, el dinero se derrumbó. Las empresas afirmaron que una vez que la infraestructura estuviera en funcionamiento, las ganancias fluirían pronto. No lo hizo. A pesar de más de dos años de aumento de los precios mundiales del petróleo, unas 33 empresas de esquisto que cotizan en bolsa en los Estados Unidos tuvieron un flujo de efectivo negativo combinado de $ 3.9 mil millones en la primera mitad de 2018.

Pero con la posible guerra con Irán y los disturbios en Venezuela combinados con las proyecciones de una economía estadounidense en crecimiento, la industria del esquisto de EE. UU. Les dijo a sus banqueros que 2019 sería finalmente el año de ganancias netas. La realidad ha sido todo lo contrario. Los gastos de capital combinados de la compañía de esquisto solo para el primer trimestre de 2019 han excedido el flujo de efectivo operativo en la friolera de $ 5 mil millones. Y ahora con los precios del petróleo atascados aparentemente en $ 58 y las perspectivas de desaceleración económica, no solo en el extranjero, sino más recientemente en los Estados Unidos, muchos prestamistas bancarios a la bonanza del petróleo de esquisto de EE. UU. Están teniendo dudas.

No convencional significa más costo

No convencional significa, por definición, más costoso de producir. El esquisto, a diferencia de los yacimientos de petróleo convencionales, se agota mucho más rápido que los pozos de petróleo normales. En muchos casos, un pozo de esquisto pierde el 70% del petróleo recuperable el primer año. La cuenca del Pérmico se ha medido al 22% anual. Para justificar el endeudamiento a través de bonos basura y otros préstamos para continuar produciendo, las compañías de esquisto se dirigieron a los mejores «puntos críticos» y proyectaron los números optimistas en el futuro.

Al explicar las ganancias del segundo trimestre de 2019, el CEO de una de las compañías más exitosas, Scott Sheffield de Pioneer Natural Resources advirtió a principios de agosto que la mayor parte del petróleo de los llamados «puntos dulces», o «superficie de nivel 1» ya ha sido extraído. «La superficie de nivel 1 se está agotando a un ritmo muy rápido», declaró Sheffield.

Para contrarrestar las tasas de agotamiento más rápidas de los pozos de esquisto, las empresas han recurrido a cambios técnicos en términos de arena, cercanía de perforación y otros medios. A medida que la perforación se ve obligada a ir a áreas menos ideales, una fuente de la industria petrolera lo comparó con subir las escaleras mecánicas, perforando más solo para mantenerse nivelado. Eso cuesta más por barril.

Ahora, un nuevo y alarmante informe de la industria sugiere que los productores de petróleo de esquisto bituminoso, al menos en la rica cuenca del Pérmico, han estado falsificando sus números o informando que los pozos de esquisto completados para hacer que los números se vean mejor. Un informe detallado de los analistas de energía de Kayrros indica que las compañías petroleras en la cuenca del Pérmico subestimaron en gran medida el número de pozos de petróleo de esquisto bituminoso completados en 2018. Kayrros estima que se completaron más de 1.100 pozos en la cuenca del Pérmico, pero no se informó como lo exige la ley . Eso significaría un número 21% mayor de pozos terminados para producir el mismo volumen que se había informado. Eso significa que el pozo promedio es mucho más caro por barril y mucho menos eficiente. El presidente asesor de Kayrros y CEO de Schlumberger, Andrew Gould, comentó: «Con muchos más pozos que contribuyen a la producción de petróleo de Permian y de EE. UU. De lo que se contabiliza, la producción actual de petróleo de esquisto es mucho más intensiva en agua y arena de lo que comúnmente se cree». Kayrros estima que solo en 2018 en la cuenca del Pérmico, la demanda real de arena de grado especial fue subestimada en 9.2 mil millones de libras y el agua subestimada en 12.5 mil millones de galones. Eso es mucha arena y mucha agua. En algún momento, las compañías importarán arena de los desiertos de Arabia a ese ritmo. Los costos ambientales del fracking de esquisto bituminoso en términos de agua, contaminación, terremotos son enormes y necesitan un tratamiento por separado.

Para empeorar el panorama energético, las espectaculares tasas de crecimiento de la producción de petróleo en los Estados Unidos parecen estar estancadas, una señal preocupante dado el hecho de que los pozos de esquisto se agotan anualmente en cualquier lugar entre 20-40% por año o más en comparación con alrededor del 4% para los pozos convencionales. . Estimaciones anteriores sugirieron que la región de esquisto bituminoso más grande de los Estados Unidos, la Cuenca Pérmica, alcanzaría su pico económico alrededor de 2025 o después.

Un estudio reciente sobre la producción de esquisto realizado por JD Hughes, un geólogo petrolero que ha seguido de cerca a la industria, sugiere que con el pico de productividad por pozo o incluso en algunas regiones como Dakota del Norte en realidad, las compañías petroleras se ven obligadas a invertir más dinero, perforar más solo para reemplazar la salida perdida. En 2018, la industria gastó $ 70 mil millones en la perforación de 9,975 pozos, según Hughes, con $ 54 mil millones destinados específicamente al petróleo. «De los $ 54 mil millones gastados en juegos petroleros ajustados en 2018, el 70% sirvió para compensar los descensos en el campo y el 30% para aumentar la producción», escribió Hughes. Agregó, «la producción caerá a medida que aumenten los costos. Asumir que la producción de esquisto puede crecer para siempre basándose en una tecnología cada vez mejor es un error: la geología finalmente determinará los costos y la cantidad de recursos que se pueden recuperar ”.

Agregue a esto todas las enormes deudas de las compañías petroleras de esquisto son un problema creciente. Según el Wall Street Journal, una deuda por un valor de $ 9 mil millones vencerá durante la segunda mitad de 2019 y los bancos se muestran reacios a continuar financiando en una economía más débil. Luego, la asombrosa deuda de $ 137 mil millones vence entre 2020 y 2022, deuda que se asumió para sobrevivir al colapso del mercado petrolero 2014-15. Muchos productores probablemente caerán, aunque los gigantes como ExxonMobil sobrevivirán.

Si las principales regiones de esquisto bituminoso ya están comenzando a mostrar signos de límites a los precios actuales, y si las tasas de disminución están a punto de acelerarse significativamente en los próximos 2-3 años, tendrá importantes implicaciones para la política exterior de EE. UU. Y la economía. Un factor importante en las acciones recientes de Washington en el Medio Oriente e incluso Venezuela ha sido claramente impulsado por la sensación de que Estados Unidos ya no depende del petróleo extranjero y puede asumir mayores riesgos geopolíticos. El petróleo y el notable auge del esquisto bituminoso estuvieron en gran parte detrás de esta impresión.

La Administración Trump comenzó en 2017 como una de las más amigables con el petróleo en la historia reciente. Rex Tillerson, CEO de ExxonMobil, fue nombrado Secretario de Estado. El gobernador de Texas, amigo del petróleo, Rick Perry, dirigió el Departamento de Energía. Se nombraron otros que favorecían la expansión del petróleo de esquisto como una prioridad nacional. Si este soporte doméstico de petróleo de esquisto bituminoso comienza a desaparecer repentinamente, enviará nuevas ondas de choque importantes en todo el mundo en un momento en que las ondas de choque provienen de todas las direcciones. No es el final de la Era del Petróleo, pero pronto podría ser el fin del auge del petróleo de esquisto bituminoso de los Estados Unidos, uno alimentado por montañas de deudas, horrendas destrucciones ambientales y ilusiones. A su vez, eso podría desencadenar un shock global de los precios del petróleo que reducirá drásticamente la economía.

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