China, en silencio, ha más que duplicado su despliegue de fuerzas de seguridad continentales en Hong Kong, según enviados extranjeros y analistas de seguridad, en el movimiento más dramático hasta ahora de Beijing para prepararse para un posible empeoramiento de los disturbios en el centro financiero global.

El mes pasado, Beijing trasladó a miles de soldados a través de la frontera a esta ciudad inquieta, que ha sido sacudida por las protestas desde junio. La agencia estatal de noticias Xinhua describió la operación como una «rotación» rutinaria de la fuerza discreta que China ha mantenido en Hong Kong desde la entrega de la ciudad desde Gran Bretaña en 1997.

Un mes después, siete enviados asiáticos y occidentales le dijeron a Reuters que están seguros de que el despliegue a fines de agosto no fue una rotación, sino un refuerzo. Tres de los enviados dijeron que la cantidad de personal militar chino en Hong Kong se había más que duplicado desde que comenzaron las protestas antigubernamentales en junio. Pusieron la cantidad de personal militar chino en 3,000 a 5,000 en los meses previos al refuerzo, y estimaron que ahora era entre 10,000 a 12,000.

Como resultado, creen los enviados, China ahora ha reunido su fuerza activa más grande de todas las tropas del Ejército Popular de Liberación (EPL) y otro personal y equipo antidisturbios en Hong Kong.

Significativamente, cinco de los diplomáticos dicen que el refuerzo incluye elementos de la Policía Popular Armada (PAP), una fuerza paramilitar y antidisturbios paramilitares del continente bajo un comando separado del EPL. Hasta ahora, la presencia del PAP en Hong Kong no se conocía públicamente.

El Ministerio de Defensa Nacional de China, la guarnición del EPL en Hong Kong, la Oficina de Información del Consejo de Estado y la Oficina de Asuntos de Hong Kong y Macao no respondieron a las preguntas de Reuters.

La oficina de Carrie Lam no hizo comentarios. Un portavoz de la policía de Hong Kong dijo a Reuters que la fuerza policial era «capaz de mantener la ley y el orden y determinada a restablecer la seguridad pública en Hong Kong».

Después de que se publicó este informe, Lawrence Li, portavoz del Buró de Seguridad del gobierno de Hong Kong, emitió un comunicado diciendo que la guarnición del EPL está operando «en estricta conformidad» con la ley. «Los detalles de la rotación de la Guarnición, incluido el número de sus miembros involucrados, son asuntos de defensa», escribió, y el gobierno «no tiene información relevante para proporcionar».

Las protestas en la ciudad estallaron en respuesta a un movimiento de Lam para proponer un proyecto de ley ahora descartado que habría permitido la extradición de personas de Hong Kong a China. Las manifestaciones, que a veces se han vuelto violentas, representan el mayor desafío popular para el presidente Xi Jinping desde que llegó al poder en 2012.

El refuerzo en Hong Kong incluye equipos hechos a medida para sofocar la violencia urbana, incluidos vehículos de cañones de agua y camiones utilizados para colocar barricadas de alambre de púas. Los reporteros de Reuters han rastreado el aumento de la actividad en muchas de las 17 instalaciones del EPL en Hong Kong, Kowloon y los Nuevos Territorios rurales, la mayoría de los cuales fueron heredados de acuerdo con las fuerzas británicas que partieron durante la entrega de 1997.

Algunos analistas extranjeros dijeron que la presencia militar reforzada de China fue mayor de lo esperado.

«Parecen tener un plan de contingencia activo para hacer frente a un desglose total por orden de la policía de Hong Kong», dijo Alexander Neill, analista de seguridad con sede en Singapur en el Instituto Internacional de Estudios Estratégicos.

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